Pour le meilleur ou pour le pire, Ross Chastain est en tête de la liste des plus grandes surprises de NASCAR en 2022


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Avant ce printemps, peut-être deux ou trois fans de NASCAR sur 10 avaient entendu parler de ce producteur de pastèques de Floride nommé Ross Chastain. Il n’était pas aussi obscur que, disons, Josh Bilicki, mais il n’était certainement pas connu ailleurs qu’à Alva, en Floride.

Mais aujourd’hui – juste après la mi-parcours de la saison de 36 courses de la Cup Series – Chastain est à la fois devenu célèbre et tristement célèbre pour son succès inattendu et révélateur et son inconduite au travail. En effet, il y en a eu assez des deux pour garder le pilote soudainement controversé à la page 1.

Pour cette seule raison, le pilote Chevrolet de 29 ans du relativement inexpérimenté Trackhouse Racing sera probablement le pilote surprise de la première mi-temps. À ce stade, il ne fermerait même pas.

Tout d’abord, le succès : Chastain a remporté la première victoire de sa 121 carrière de départ au Circuit Of The Americas à Austin, au Texas. en avril. Quatre week-ends plus tard, il a gagné à l’endroit le plus imprévisible de la piste au Talladega Superspeedway d’Alabama. Aujourd’hui, après 19 courses, il est troisième pour les points sur la base de ces deux victoires, plus 10 top-5 et 13 top-10. (Il a plus de top-5 et plus de top-10 en 19 départs cette année que lors de ses 115 départs précédents). Il est fermement dans la série éliminatoire de 16 pilotes et 10 courses décisive pour le championnat à partir du 4 septembre à Darlington (SC) Raceway.

Virez-le en tant que candidat champion à vos risques et périls.

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Ross Chastain, à gauche, et Denny Hamlin, à droite, ont eu quelques collisions au cours des dernières semaines.

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Mauvaise réputation

Mais il y a ceci : Chastain se bâtit une vilaine réputation de conducteur sans cervelle, téméraire et irrespectueux. Il a détruit Denny Hamlin, Chase Elliott et Michael McDowell lors de la course de mai près de St. Louis. Il a résisté aux critiques publiques et a admis qu’il devait faire mieux … puis il est allé à Atlanta le week-end dernier et a de nouveau détruit Hamlin, avec Austin Dillon.

Chastain a déclaré que l’incident d’Atlanta avec Hamlin était une pure coïncidence, pas aussi flagrant que ce qui s’est passé à Saint-Louis. Hamlin a simplement dit qu’il avait atteint son apogée avec Chastain, que la situation se résoudra au bon moment. Le propriétaire de Trackhouse, Justin Marks, est carrément derrière Chastain mais doit être conscient que plusieurs pilotes n’hésiteront pas à prendre leur revanche sur son équipe dans les Play-offs au moment où cela compte le plus.

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Kevin Harvick n’a plus remporté la Cup Series à Bristol depuis 2020.

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stars de la lutte

Alors que Chastain est la plus grande surprise de l’année – pour le meilleur ou pour le pire – une poignée de stars établies sont à la peine. Les anciens champions Martin Truex Jr., Brad Keselowski et Kevin Harvick vont 0 pour 19 et sont sur le point de rater les séries éliminatoires. (Rien de moins qu’une victoire et un top 30 des points aideront Keselowski dans sa première année en tant que propriétaire/pilote de l’équipe Roush Fenway).

Avec 13 gagnants déjà pratiquement assurés des places en séries éliminatoires, Ryan Blaney et Martin Truex Jr. avancer s’ils restent près du sommet en points. (Blaney est deuxième; Truex Jr., un ancien champion, est sixième). Mais leur fortune dépend en grande partie de l’apparition de trois nouveaux vainqueurs ou plus dans les sept prochaines courses. Christopher Bell, sans victoire, a huit points et continue s’il n’y a pas plus de deux nouveaux gagnants.

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Daniel Suarez a percé plus tôt cette saison pour sa première victoire en NASCAR Cup Series.

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Montée des emballeurs moyens

Cinq gagnants révolutionnaires ont validé les spéculations de pré-saison selon lesquelles la nouvelle voiture Next Gen pourrait uniformiser les règles du jeu et rapprocher les emballeurs intermédiaires de l’avant pour la vie. La victoire d’Austin Cindric au Daytona 500 qui a lancé la saison a été la première d’entre elles. Chase Briscoe a suivi à Phoenix, puis Chastain a gagné à COTA, Daniel Suarez à Sonoma et Tyler Reddick à Elkhart Lake.

Sept courses restent dans la saison régulière de 26 courses: Loudon ce week-end, puis des week-ends consécutifs à Pocono, le parcours routier Indy, Michigan, Richmond, Watkins Glen et Daytona Beach.

La série Playoff commence le 4 septembre à Darlington et se dirige vers Kansas City, Bristol, Texas, Talladega, Charlotte, Las Vegas, Homestead et Martinsville chaque week-end sans s’arrêter. La course de championnat avec le Fast Final Four aura lieu le 6 novembre à Avondale, Az.

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