David Malsher-Lopez

Danny Ongais, ancien pilote d’Indy Car, star des courses de dragsters, décède à l’âge de 79 ans


Le seul natif d’Hawaï à avoir commencé l’Indianapolis 500, Ongais était surnommé “Danny On-The-Gas” et le “Flyin’ Hawaiian” pour sa bravoure et son engagement dans les voitures Indy surpuissantes de la fin des années 70, mais son amour de la vitesse s’était révélé. bien plus tôt.

À l’âge de 18 ans, il a remporté un titre d’État hawaïen en course de motos et est devenu un as de la course de dragsters.

Il a terminé deuxième de la catégorie Top Fuel aux championnats nationaux américains de la NHRA en 1966 après avoir battu la légende Don Prudhomme en demi-finale à Indianapolis Raceway Park, et trois ans plus tard, il a remporté la victoire dans la catégorie Funny Car dans le même événement.

Lui et l’innovateur de renom Mickey Thompson ont établi près de 300 records de vitesse nationaux et internationaux sur les Bonneville Salt Flats dans une Mustang Mach 1 dans les années 1960.

Ongais a été intronisé au Motorsports Hall of Fame of America en 2000 dans la catégorie Drag Racing.

Le service dans l’armée américaine au début des années 1960 avait exposé Ongais aux courses de voitures de sport en Europe, et il a finalement changé son attention des pistes d’accélération aux ovales et aux parcours routiers au milieu des années 1970.

Ongais a dominé la compétition SCCA en 1974, attirant l’attention du magnat des médias Ted Field, qui avait récemment fondé le label Interscope Records.

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Ongais et Field se sont associés avec succès en Formule 5000 et en Indy Car Series à la fin des années 1970.

Il a également participé à quatre courses de Formule 1 en 1977 et 1978, dont deux départs avec Interscope, avec une meilleure fin de septième au Grand Prix du Canada de 1977.

C’est la même année qu’Ongais est devenu un vainqueur d’Indy Car.

Après avoir réalisé le tour le plus rapide de la course à l’Indy 500 malgré son statut de recrue, il a remporté la victoire au Michigan.

Trois pole positions ont rapidement suivi, mais le manque de fiabilité de l’Interscope Parnelli-Cosworth a empêché de nouveaux triomphes.

Plus de la même chose a suivi en 1978. Le Cosworth était extrêmement puissant, Ongais apparaissant régulièrement pour danser la voiture sur le bord du désastre sur son chemin vers huit pole positions, et quand il s’accrochait, il avait tendance à gagner.

Il a accumulé cinq triomphes cette année-là. Mais le fait qu’il n’ait pu terminer que huitième du championnat atteste du mauvais bilan de la voiture.

Cette saison 1978 comprenait également Ongais commençant au milieu de la première ligne avant à 200 mph à Indianapolis, entre le poleman Tom Sneva et la recrue Rick Mears, mais son meilleur résultat en 11 départs au Speedway était un quatrième en 1979.

Il a cependant remporté une course légendaire cette année-là, s’associant à Field et Hurley Haywood pour remporter les 24 Heures de Daytona dans une Porsche 935 Interscope.

Comme l’a souligné une déclaration d’Indianapolis Motor Speedway, Ongais était connu non seulement pour sa vitesse énorme, mais aussi pour avoir survécu à de violents accidents.

Un shunt frontal dans l’Indy 500 de 1981 l’a laissé récupérer pour le reste de la saison tandis que quatre ans plus tard au Michigan, il a fait un tonneau après avoir décollé à l’arrière d’une autre voiture.

On peut dire que la meilleure chance d’Ongais de remporter l’Indy 500 est survenue au milieu de la quarantaine en 1987, lorsqu’Interscope s’est associé à l’équipe Penske pour diriger une Penske-Chevrolet lors du classique du Memorial Day Weekend.

Malheureusement, Ongais s’est écrasé à l’entraînement et a subi une commotion cérébrale qui l’a mis à l’écart.

Son engagement a été repris par Al Unser, triple vainqueur de l’Indy 500, qui a pris la machine de remplacement – une voiture d’exposition d’un an – et s’est fait quatre fois vainqueur du 500.

À l’âge de 54 ans, Ongais était une convocation improbable pour remplacer Scott Brayton, poleman de l’Indy 500 de l’équipe Menard, qui avait péri dans un accident lors d’une séance d’entraînement après les qualifications.

Bien qu’il doive commencer à partir de 33rd et enfin et bien qu’il ait pris sa retraite de la compétition automobile Indy neuf ans plus tôt, Ongais s’est frayé un chemin jusqu’à la septième place.

La dernière tentative d’Ongais à Indianapolis a eu lieu en 1998, lorsqu’il n’a pas réussi à se qualifier dans une voiture de l’équipe Pelfrey.

– Co-auteur Paul Kelly, IMS



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