La solution de Tommy Ivo pour créer plus de puissance était d'ajouter plusieurs moteurs à essence à son dragster.

La star originale de la course de dragsters : l’acteur Tommy Ivo a apporté du piquant et du plaisir


Chaque sport professionnel a ses caractères et la course automobile ne fait pas exception. L’un des plus mémorables est l’irrépressible John Force, qui est le roi de tous les temps, à juste titre, de la classe Funny Car de la course de dragsters.

Mais bien avant Force, il y avait Tommy Ivo, acteur de cinéma et coureur de dragsters hardcore qui a également réussi à injecter du plaisir et du piquant dans le sport.

Ivo était naturel pour jouer le rôle. Ce gamin californien maigre aux cheveux blonds ressemblait à un jeune réducteur typique, le genre qui transpire la plupart des nuits et des week-ends en travaillant sur son projet de hot rod de fierté et de joie. Les fans de courses de dragsters pouvaient s’identifier à lui parce qu’Ivo ressemblait et agissait comme l’un d’eux.

Bien plus important, cependant, c’est qu’Ivo était déjà célèbre avant de s’impliquer dans la destruction de pistes de course de dragsters d’un quart de mile. Il avait déjà joué dans plus de 100 films et avait eu 200 rôles à la télévision dans les années 1940 et 1950, dont le “Mickey Mouse Club”, “The Donna Reed Show” et “The Danny Thomas Show”. Jouer devant un public, que ce soit devant une caméra ou des milliers de fans enthousiastes, était quelque chose qui lui venait naturellement.

L’implication d’Ivo dans cette entreprise à haut risque a été mal vue par les studios de cinéma, et dans une tentative de garder son passe-temps secret, il a souvent couru en utilisant un nom différent.

Avec l’argent qu’il gagnait en jouant, Ivo a construit un certain nombre de dragsters, y compris des voitures avec deux puis quatre moteurs Buick. C’était entre 1957 et 1963 lorsque la National Hot Rod Association (NHRA) avait interdit l’utilisation du nitrométhane, un carburant dangereux et volatil qui ajoute de l’énergie.

Sans nitro, la solution d’Ivo pour créer plus de puissance était d’ajouter plus de moteurs à essence. Son dragster à deux moteurs a été le premier coureur d’un quart de mile à dépasser les barrières de 160, 170 et 180 mph. Mais son ultime était le Showboat, une voiture équipée de quatre moteurs Buick V-8 de 402 pouces cubes et de quatre roues motrices. Dévalant la piste d’accélération avec de la fumée s’échappant des quatre pneus, il a créé une frénésie de fans chaque fois qu’il a couru.

Heureusement pour les courses de dragsters, la série télévisée dans laquelle Ivo jouait a été annulée en 1961 après deux saisons. Ivo, alors âgé de 25 ans, a définitivement quitté le théâtre pour poursuivre la gloire et la fortune au volant.

Avec un partenaire, Ivo a ouvert un atelier de course où ils ont construit des châssis tubulaires pour les dragsters “slingshot”: des machines à empattement long avec des roues de style moto à l’avant et des moteurs massifs placés directement devant le pilote.

Une fois que l’interdiction de la NHRA sur le carburant nitro a été levée en 1963 et que la catégorie Top Fuel a été établie pour soutenir son utilisation, Ivo a commencé à conduire des lance-pierres monomoteurs Chrysler. Cette année-là, il est devenu le premier pilote à passer sous la barre des huit secondes au quart de mile.

La couverture de l'édition de décembre 1961 de "Magazine Hot Rod" présentait le scandaleux dragster à quatre roues motrices de Tommy Ivo propulsé par quatre moteurs Buick V8.

Bien qu’Ivo ait participé à de nombreux grands événements de la NHRA, il a également consacré une grande partie de son temps – et généré la plupart de ses revenus – à conduire des courses par match. Il s’agissait d’événements hors championnat pour lesquels un promoteur de piste paierait des frais d’apparition au pilote. Avant l’ère du parrainage d’entreprise mégabuck, le match racing payait les factures, et la star de cinéma et de course Tommy Ivo (alors présenté comme TV Tommy Ivo) tirait le meilleur parti de son statut de célébrité.

À la fin des années 1960, Ivo gagnait beaucoup d’argent en faisant des courses de match à travers le pays, en compétition avec d’autres pilotes établis tels que Don Garlits, Shirley Muldowney et Don (The Snake) Prudhomme. Toujours le promoteur, TV Tommy avait un transporteur de voitures de course avec de grandes fenêtres en verre installées de chaque côté et un intérieur éclairé, afin que ses fans puissent voir à l’intérieur pendant qu’il voyageait d’un événement à l’autre. De plus, sa voiture pousseuse Corvette inhabituelle – pour pousser la voiture de course – serait garée sur le toit de la plate-forme, avec juste assez de place pour dégager les viaducs de l’autoroute.

En 1972, Ivo rejoint Garlits en passant à un dragster de classe Top Fuel à moteur arrière. Cette année-là, il est également devenu le premier à parcourir le quart de mile en moins de six secondes.

À ce moment-là, la nouvelle classe Funny Car – des dragsters aux carrosseries exagérées qui ressemblaient vaguement à des voitures particulières – avait été développée. En 1976, Ivo était dans la classe Funny Car où il a concouru (mais rarement gagné contre) son rival de longue date Prudhomme. Quatre ans plus tard, il exposait une machine propulsée par un moteur à réaction lance-flammes qui était non seulement rapide, mais aussi une grande vedette.

En 1982, à l’âge de 46 ans et après 30 ans de courses de dragsters, Ivo prend la décision de prendre sa retraite. Pour son dernier hourra, Ivo a fait une tournée avec son vieux Showboat à quatre moteurs qui arborait une carrosserie de break Buick. Malgré un grave accident à Saskatoon, où il s’est cassé trois vertèbres, les performances d’Ivo se sont poursuivies, se terminant à l’Orange County International Raceway en Californie. Là, après son dernier run, Ivo a salué la foule, puis a mis le feu à ses gants de pilote sur la ligne de départ.

Hollywood n’aurait pas pu organiser une fin de carrière plus dramatique pour un homme qui a passé la plus grande partie de sa vie en tant qu’artiste, que ce soit sur grand écran ou sur l’hippodrome.

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